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谁是撬动全球智能家居市场的支点?

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苹果、谷歌、亚马逊三巨头无疑都看中了未来万亿元级别的智能家居市场,但与苹果和谷歌一开始就明确智能家居战略的路数不同,亚马逊在初期没有那么庞大的野心,也没有那么明确的计划,智能音箱Echo更像是亚马逊无心插柳柳成荫的一个作品。因为产品上的成功,Echo背后的计算平台Alexa逐渐显露出它的分量,不少科技人士评论它有可能成为AI时代的Android,这让谷歌非常紧张。

导读:大概1.5年前,亚马逊宣布其人工智能助手 Alexa 开源。之后再搭配 Alexa
技能套装、Alexa 语音助手及其硬件配套,依托于
Echo、Dot、Tap及诸多第三方硬件,Alexa
也不仅仅再是普通的扬声器或是天气预报工具,而是进入了服务于智能家居行列。

谷歌在2014年用32亿美元收购温控器厂商Nest,轰动一时,彼时谷歌的智能家居战略浮出水面。苹果在2014年公布了智能家居平台HomeKit,Echo也是诞生于2014年,但到今天,亚马逊Echo成为撬动全球智能家居市场的支点,引得谷歌和苹果也慌忙投身智能音箱市场。然而,无论谷歌、苹果如何追赶,亚马逊在这一市场的知名度都要更高,也更为成功。

虽然直到2015年 Alexa
才进入开发者的视野,事实上,亚马逊的智能家居版语音助手的蓝图早已在4年前就已经开始。

亚马逊Alexa的成功

2017年2 月 23 日,亚马逊宣布其人工智能助手 Alexa 技能已超过了 10000
项,虽说就算是数据上,Alexa 与 App Store 或 Google Play
提供的应用服务还相去甚远,但过去一年,几何数的上涨势头显得异常迅猛,俨然有成为下一代平台的趋势。

Alexa获得成功的一个重要原因是亚马逊没有过度夸大这项技术。对比名气更响亮但经常让苹果用户失望的Siri,Alexa和Echo显得更加智能。

不过,如同 App Store 之前走过的路那样,Alexa
的商业模式探索之路也必将遭遇强力挑战,何况 Google Home
也正来势汹汹。是先入为主的亚马逊,还是在依靠 Google Play
有丰富经验的谷歌,抑或是其他科技巨头也来语音助手市场试水一番,语音助手这块市场的竞争必然不会是风平浪静。

Echo是亚马逊研发的智能音箱,Alexa是搭载在Echo上的智能语音助手。亚马逊对Echo的定位是集成某些智能语音指令的产品,不是聊天工具。Echo开始只集成了十来个指令,接入了十来个应用。随着用户习惯与Alexa对话,Alexa获得了正面口碑,接入的应用越来越多。

大概1.5年前,亚马逊宣布其人工智能助手 Alexa 开源。之后再搭配 Alexa
技能套装、Alexa 语音助手及其硬件配套,依托于
Echo、Dot、Tap及诸多第三方硬件,Alexa
也不仅仅再是普通的扬声器或是天气预报工具。

现在,Alexa更像是一个计算平台,通过运行各个独立的应用程序Skills来实现不同功能。这些Skills类似于手机上的App,Alexa则类似于Android或是iOS。比如从亚马逊商城下载并安装一个“披萨外卖”的“技能”,通过唤醒Echo,就能叫来披萨外卖上门;再比如控制灯的开关、恒温器的设定;还比如制定日历后,Echo就能主动提醒,外出帮忙叫车,听读新闻和音乐等。截至2017年6月底,Alexa的“技能”数量超过了1.5万个,而基于谷歌智能音箱Google
Home的语音应用软件数量仅为几百种。

Alexa
成为了一个平台,能够用于支撑整个技能生态系统,不同于手机、平板端的触控式交互,这些技能所对应的服务基本都是通过语音交互来完成的。相比2016年的夏天,Alexa
的技能也拥有了爆发性增长,据最新官方数据,Alexa
已经拥有超过1万项技能,不仅仅是数量,这也意味着新的机会和挑战。

Alexa“技能”数量快速增长的原因,一个是亚马逊很早就开放了Alexa平台,专注提升语音技术。亚马逊发布了ASK和AVS两个工具包。ASK是软件开发包,让开发者更容易开发Alexa的“技能”。AVS是硬件工具包,方便厂商将Alexa整合进他们的硬件产品中。目前,出现很多内置Alexa的电子产品,有LG的冰箱、GE的灯具、华为Mate9手机、联想智能音箱、优必选机器人等。

对于将10000这个数字看作里程碑这件事,看似随意,其实这是意义非凡的一件事情,尤其还是10000这个数字突破的这么快。

另一个原因是Echo在智能方面的优异表现,赢得口碑,让更多第三方愿意主动接入Alexa。亚马逊对Alexa的智能反应要求非常严苛。Alexa负责人Toni
Reid表示,当用户下达指令时,Alexa只有一次机会部署相应的动作,所以不能有多轮对话发生,最多重复两次对话,否则就是失败的。

2016年6月,正好是亚马逊发布语音技术服务包 ASK 正好一周年的时候,Alexa
技能数目突破1000大关。

美高梅官方网站8808,现在来看,Echo只选用了语音交互,舍弃手势和屏幕交互,而且运用新型麦克风阵列设计,解决了很多语音识别难题,让Echo准确识别用户话语,这其实是Echo在众多智能语音产品中脱颖而出最关键的地方。首先,Echo只选用语音交互,比起安装了智能语音助手的手机、平板电脑的多元化交互方式来说,虽然选择少了,但是给用户减少了很多不必要的动作。

2016年9月,这个数字再次上涨近3倍。

其次,Echo只通过语音交互方式,相当于“逼上梁山”,迫使亚马逊必须将语音识别技术做好,所以Echo成了目前语音识别效果最好的硬件产品。最后,Echo创新性地用麦克风阵列识别语音,解决远场语音识别难题。Echo的麦克风阵列由六个麦克风组成,距离声源最近的麦克风能智能识别命令,即使是从另外一个房间发出的声音,也能识别出来。

2017年1月份,Alexa 技能种类已经达到了7000数目。

根据eMarketer的数据,在2017年第一季度美国语音助手市场中,Echo的市场份额达到70.6%,Google
Home则占到23.8%,其他厂商(包括苹果、Lenovo、LG、Harmon
Kardon和Mattel)分食剩下的市场份额,为5.6%。

2017年2月23日,Alexa 技能数打破了一直以来的三位数局面。

落后的谷歌和苹果

注:Alexa Skills Kit
(ASK)是一个由自服务API、工具、文件和实例代码的集合,可轻松构建你自定义的Alexa
skills,然后发布。(源自AWS博客)

和亚马逊在智能家居方面只尝试了音箱产品不同,谷歌和苹果的路线变动颇大。

不过对比移动端诸如 App Store 或 Google Play 这些平台,Alexa
与它们之间的距离并没有任何的接近,毕竟这些能够提供的应用服务都是数百万级的。但是至少在语音助手这个领域,1万这个数字已经可以称作是
新世界
的立脚点。从这里开始,这个起跑点能上升到哪种程度将会影响下一代用户交互的诠释。换句话说,更重要的是,如何从「1万」上升到「下一代」呢?

作为一家软件公司,谷歌认识到智能家居时代需要以硬件打天下。所以收购Nest时,谷歌对Nest的恒温器产品寄予厚望,后者是美国恒温器市场第一品牌。再加上Nest恒温器的智能功能,理论上能随时控制家里各个电器的运行情况,这为谷歌构想未来智能家居蓝图奠定基础。

Alexa 的诞生

Nest在被收购时只有温控器和烟雾探测器两款产品,被收购后,在一两年内它也没推出新产品,因为它在致力于让自己的产品成为所有家电产品的中央控制中心,开放API,吸引更多开发者加入到智能家居的研发队伍中,打造出一个智能家居平台。当时智能家居界的流行观点是平台比产品更重要。

虽然直到15年 Alexa
才进入开发者的视野,事实上,亚马逊的智能家居版语音助手的蓝图早已在4年前就已经开始。

然而,今天Nest恒温器并没有成为理想的智能家居平台,在谷歌收购后反而还没有收购前运行得好,出现了人员大批流失、管理层变动和营业亏损。

当时我们有了一个想法星际迷航里的电脑。 亚马逊 Alexa 事业部副总裁 Steve
Rabuchin
回忆称,要是我们能创造出一款语音助手,你可以随时跟它自然地交流,这究竟会是一种怎样的体验?仅仅通过语音,你就(一定程度上)控制你周围的事物为你服务,也可以提供信息检索。

苹果同样在致力于做智能家居平台HomeKit。在苹果手机、平板电脑、苹果TV中安装“家庭”App,也可以呼唤Siri语音操作,控制支持了Homekit的门锁、各类灯光、插座、家居摄像头、窗帘、空气质量检测仪等。与谷歌不同,苹果有自己的硬件家族和庞大的苹果用户作背书,在智能家居市场底气更足一些。苹果官网显示,截至目前,有50多个品牌几百种硬件产品接入了HomeKit。

Amazon alexa使用场景

苹果的做法是在各品牌厂商的产品中内置一个芯片模块,以支持HomeKit。与亚马逊Echo的亲民价格路线不同,苹果HomeKit一是保持苹果惯有的封闭路线,二是支持HomeKit的配件,在支持前后价格上升幅度偏大,厂商需要为安装HomeKit芯片开发特殊的适用版本。诸多障碍摆在那里,HomeKit的普及速度明显不快。

当时,亚马逊开发创新的第一个关键因素也并非语音、甚至跟响应交互也没什么关系。近数十年,关于语言识别的工程项目并有没有真正落地,直到后来苹果于2011年在
iOS 5(iPhone 4s)嵌入
Siri。而现在,亚马逊做的是将语音助手从移动端解放出来,以给予用户一个更加切实的使用环境和体验。

Echo的成功刺激了谷歌,给了苹果启发。越来越多的用户使用Echo去管理家居自动化,亚马逊Alexa在新生的智能家居市场展现出强大实力。

2015年底,自 ASK 推出后数个月,Echo 用户可使用的技能数达到了
135项。而今天,通过搭配其他智能家居,用户们已经可以从1万项的可选技能,已经有多家汽车公司、星巴克及多家披萨连锁店提供了相关支持。除日常服务以外,还有
Jeopardy、whimsical(异想天开)Magic Door 等多款游戏也提供服务支持。

于是,在Nest久无建树之后,谷歌急于给自己打造硬件路线。9月份,谷歌收购HTC手机团队,部分原因是加强自身的硬件开发能力。10月4日,谷歌在秋季新品发布会上发布了手机、耳机、笔记本、音箱等诸多硬件产品,其中的Google
Home智能音箱mini版,对标Echo
Dot,后者占到Echo系列智能音箱总销量一半以上,而售价不到50美元。

相比早期开发阶段,这些技能也更加容易使用。曾经 Echo 用户必须登录 Alexa
客户端然后发出命令语,但现在他们已经能够通过简单的语言指令来完成操作。另外,开发团队也为这些技能新增了一些特性以便开发者团队了解用户的使用习惯。比如说,GE(通用电气)发现用户会频繁地使用
Alexa 进行远程烤箱操作。(通用电气销售超过70款的连接设备)

苹果则将在今年年底发售首款智能音箱HomePod,通过搭载的Siri语音系统与兼容HomeKit的控件相连,HomePod将成为智能家庭的“中枢”。

GE

谷歌将Google
Home看作智能家居战略的中心,从价格策略、产品型态、产品矩阵上看,都和Echo十分相似,在2016年面市后不久也对第三方开放,与亚马逊的Echo展开大赛。Google
Home也融入了Nest的产品,说明谷歌慢慢从智能家居平台战略走向单品战略。苹果HomePod则定位高端的音箱产品,不仅智能,而且追求音质,奉行苹果一贯的封闭路线。从时间上看,谷歌Google
Home晚了Echo两年,苹果HomePod则晚了三年。Echo奠定了亚马逊在智能音箱市场的老大地位,谷歌Google
Home虽然进步很快,但是在各项智能应用上,依旧与Alexa有距离。